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恐鳄 以恐龙为食的最大的鳄鱼

恐鳄 以恐龙为食的最大的鳄鱼
      恐鳄属(学名:Deinosuchus),是种已灭绝大型鳄鱼,属于短吻鳄超科,生存于白垩纪晚期的北美洲东部海岸地区,约8,000万到7,300万年前。恐鳄的属名在希腊文意为“恐怖的鳄鱼”,δεινός/deinos意为“恐怖”,σουχος/suchos意为“鳄鱼”。


      恐鳄是史上出现过最大型的鳄鱼之一,体长达10米,可能会以大型恐龙为食。目前发现的恐鳄化石主要以头骨为主。根据近年研究,古生物学家对于恐鳄的身长估计值,较之前的估计值短。


恐鳄的体征


数种巨型鳄类与人类的体型比较图。分别为帝鳄(红)、恐鳄(橘)、恒河鳄(紫)、尼罗鳄(绿)、美国短吻鳄(蓝)


数种巨型鳄类与人类的体型比较图。分别为帝鳄(红)、恐鳄(橘)、恒河鳄(紫)、尼罗鳄(绿)、美国短吻鳄(蓝)


      恐鳄的皮内成骨,比现今鳄鱼的皮内成骨更厚。


      尽管恐鳄的体型很大,它们的外形与现今的鳄鱼相去不远。恐鳄具有类似短吻鳄的宽广口鼻部,口鼻部前端略为胀大。牙齿厚而粗壮,嘴部后段的牙齿较短、钝。


      恐鳄的背部覆盖者大型的皮内成骨(Osteoderms),部分皮内成骨的形状略呈半圆形。皮内成骨上有凹处与沟痕,被认为是某种软组织的附着处。有科学家认为恐鳄的皮内成骨与软组织,可在这群大型动物在陆地上时,协助支撑巨大的身体。虽然恐鳄的体型巨大,但它们在陆地上时可能行动敏捷,如同它们的现代近亲。


      恐鳄具有骨质次生颚,次生颚允许它们的头部沉浸在水面下时,可以透过水面上的鼻孔呼吸。恐鳄的脊椎属于前凹椎型,每节脊椎的前端凹陷,后端突出,脊椎与脊椎之间形成球窝关节。次生颚与前凹椎型脊椎,被认为是衍化的特征,现代鳄目也具有相同的衍化特征。


      根据科学家的估计,恐鳄的咬合力高达18,000磅(80,000牛顿)。[2]而美洲鳄的咬合力为2,125磅(9,452牛顿),是咬合力最大的现代动物。

      恐鳄的身长目前有不同的估计值,介于15到10米之间。湾鳄(绿)为现存最大的鳄鱼。


恐鳄的食性


      在1954年,内德·科尔伯特与罗兰·伯德首次提出,恐鳄很可能以生存于相同地区的恐龙为食。内德·科尔伯特在1961年再次重申这个理论:“这种鳄鱼应该会以恐龙为食,不然为何它们的体型可以生长到超越恐龙?恐鳄会在水中攻击岸边的猎物,那里是兽脚类恐龙无法猎食的区域。”一般认为,恐鳄采取类似现今鳄鱼的猎食模式,将身体沉浸在水中,攻击接近岸边的恐龙或其他陆栖动物,直到猎物溺死。在大弯国家公园附近发现的数节鸭嘴龙科尾椎,带有恐鳄的齿痕,加强恐鳄会以部分恐龙为食的理论。


      大卫·史威莫与G. Dent Williams提出恐鳄可能会以海龟为食。恐鳄可能会用嘴部后段、较钝的牙齿,咬碎海龟的龟壳,以海龟为食。在恐鳄的北美洲东部化石发现处,经常发现侧颈龟亚目的Bothremydidae科化石,数个此种海龟的龟壳已发现齿痕,很有可能是由大型鳄鱼所留下。


      在2002年,大卫·史威莫提出恐鳄的食性可能依据生存地区的不同,而有不同的变化。生存于北美洲东部的较小型恐鳄,生态位可能类似现今的美洲鳄,有多种食物来源,例如:海龟、大型鱼类、以及小型恐龙。德州与蒙大拿州的恐鳄体型较大、较为少见,可能主要以大型恐龙为食。


      大卫·史威莫也提出,北美洲东部没有任何兽脚类恐龙的体型大于恐鳄,因此恐鳄可能是这个地区的顶级掠食者。

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